Si has oído hablar de la ‘Blockchain’ (‘Cadena de Bloques’ en español) debes saber que es la tecnología de base de datos que hace posible las criptomonedas, de las cuales la más popular es el Bitcoin. De hecho Bitcoin es hasta el momento la única aplicación exitosa, y a escala global de tecnología Blockchain.

Voy utilizar el caso Bitcoin para explicar de forma sencilla cómo funciona la tecnología Blockchain, centrándome en lo que la hace especial.

Un Libro de Contabilidad

Una de las confusiones más habituales es imaginar al Bitcoin como dinero en forma de un archivo que circula por la Red. Y que por lo tanto se pueden enviar como un “adjunto” en un correo electrónico. Pero esto es un error.

Internet se asocia a la propagación libre y gratuita de información. Y muchas personas hacen la traslación al concepto de dinero: “si el dinero es 100% digital, se podrá copiar – pegar …”. La realidad es que gracias a la tecnología Blockchain esto no es posible, porque Bitcoin sólo existe en un contexto definido por una red de usuarios.

Lo fundamental es entender que yo no te pago con datos o archivos digitales. Sino que le doy al resto del mundo información certificada de que te he pagado.

La Blockchain funciona como un libro de contabilidad (ledger). Al realizar un pago con Bitcoin el libro registra que ahora tu tienes ese importe, y que yo he dejado de tenerlo. A nivel fundamental no cambia nada más.

Esto a primera vista parece bastante simple. Pero es revolucionario, porque cambia por completo el concepto del dinero. No se mueve nada, sino que un enorme libro de contabilidad (la base de datos que llamamos Blockchain) registra movimientos de dinero.

Autoridad distribuida

Existe una copia de la base de datos en todos los nodos de la red, y para que la transacción sea efectiva todos los nodos deben ponerse de acuerdo en que ésta ha tenido lugar.  Aquí aparece el importante concepto de ‘consenso’. La red actualiza su estado, y la información de la transacción queda grabada de forma inmutable.

Con esta tecnología, el registro de de transacciones son las propias transacciones. Ya no existe movimiento de dinero por un lado y una contabilidad de registro por otro: ambos conceptos quedan intrínsecamente unidos, porque la actividad en la Blockchain consiste en registrar movimientos.

Con la tecnología Blockchain no existe una autoridad supervisora: es la red y la dinámica que se da a si misma quien supervisa y valida las transacciones. Los usuarios tienen el control total de su dinero; es decir, no hay empresa, o gobierno que pueda tocar tu dinero de tu monedero mientras no tengan acceso tus claves.

Minería de Bitcoin

Dichos movimientos se agrupan en bloques, que son generados por una parte especial de los usuarios de la red, denominados “nodos mineros”. La minería de Bitcoin consiste en resolver una serie de problemas matemáticos a para poder construir y registrar bloques de transacciones. Los nodos que tienen éxito en esta tarea reciben Bitcoins en recompensa.

Las transacciones en criptodivisas como Bitcoin son muy seguras (imposibles de falsificar y a prueba de errores), muy rápidas (sin intermediarios), y a coste prácticamente cero.

No es dinero electrónico

Es frecuente confundir esta tecnología con los sistemas online de pago P2P (persona a persona), como PayPal. Pero estos sistemas lo único que aportan es la ventaja de no tener que ir a unmineria de bitcoin banco para mover tu dinero: son bróker de dinero en forma electrónica.

Algunas metáforas

Veamos algunas metáforas ilustrativas:

  • En un libro y sus páginas se ilustra el concepto de seguridad. No es posible hacer desaparecer páginas o incorporar nuevas porque hay una numeración consecutiva y un índice de los contenidos. Cualquier manipulación queda fácilmente delatada.
  • Los códigos de cuentas corrientes y tarjetas de crédito son ‘inteligentes’. Si uno de los dígitos es erróneo la transacción no reconoce el número y no se puede realizar. Con la Blockchain ocurre algo parecido: hay mecanismos numéricos que aseguran la integridad de toda la cadena, haciéndola resistente a errores o manipulaciones.
  • Compartir hojas de cálculo de Google con varias personas es un ejemplo de base de datos distribuida en la que muchos pueden leer o consultar, y sólo unos pocos (los mineros) escribir, en función de los permisos que tienen.
  • La metáfora del ‘oro digital’ es muy recurrida. El oro es escaso, es costoso de obtener, y todo el mundo le da valor. Con el Bitcoin ocurre algo parecido. De ahí el término de ‘minería de Bitcoin’ .

Y esta es la forma con la que internet ahora puede intercambiar VALOR y no sólo información como hasta hace unos años.